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sábado, 18 de julio de 2009

Computación para la Ciencia.

La dependencia que muchas veces experimenta la Ciencia con respecto a los ordenadores (Computadoras) es algo que vemos a menudo en la actualidad; tal es la complejidad y amplitud de los datos a manejar por Científicos y Analistas que su labor sería imposible sin el uso de estas máquinas. La capacidad que los ordenadores modernos presentan para computar, cotejar o cuantificar datos mediante algoritmos matemáticos es tal que facilitan enormemente la comprensión de los mismos. Además de acelerar un proceso que de otro modo se prolongaría durante décadas.
No obstante, algunos experimentos requieren el manejo de tal cantidad de datos que ni siquiera los ordenadores más potentes de los que disponemos son capaces de procesarlos a un ritmo aceptable. Este era el caso del llamado “Proyecto SETI” (Search for ExtraTerrestrial Intelligence) de la Universidad de Berkeley, un intento por detectar posibles transmisiones de radio en el espacio procedentes de planetas habitados por vida inteligente; SETI disponía del equipamiento para captar dichas señales si éstas se producían, ya que tenía a su disposición el mayor Radiotelescopio del mundo, ubicado en Puerto Rico, pero era imposible procesar toda la información captada por la gigantesca antena en la longitud de banda deseada, por lo que se recurrió a una ingeniosa idea: Los datos serían comprimidos y divididos en fragmentos aptos para ser procesados por ordenadores personales; para ello se desarrolló una sencilla aplicación con aspecto de salvapantallas que podía instalarse gratuitamente en los ordenadores particulares de aquellos voluntarios que deseasen colaborar. El resultado no podía ser mejor; en poco tiempo había millones de PCs recibiendo datos desde un servidor centralizado para su procesamiento sin que sus propietarios perdiesen ni un solo recurso de sus ordenadores, puesto que el programa solo hacía uso de la computadora cuando se activaba el salvapantallas, es decir, cuando nadie utilizaba el aparato y éste derrochaba la energía consumida.
Más tarde llegó una importante innovación; con el fin de mejorar el rendimiento y eficacia de su aplicación, la Universidad de Berkeley (California, Estados Unidos) diseñó un sólido programa de código abierto denominado BOINC (Berkeley Open Infrastructure for Network Computing), el cual proporcionaba una fiable plataforma de distribución de datos compatible con múltiples aplicaciones basadas en el cálculo computacional mediante algoritmos matemáticos. Gracias a ello el Proyecto SETI se convirtió en una labor de interés y participación a escala mundial permitiendo diversificar y perfeccionar el mecanismo de búsqueda.

Salvapantallas del Proyecto SETI@home en BOINC.

La Universidad de California pronto recibió ofertas de numerosas instituciones científicas y grupos dispuestos a adquirir licencias de tan llamativa plataforma para dar vida a proyectos inalcanzables para las computadoras centralizadas, con lo que diversas tareas pudieron ser elegidas por los voluntarios de BOINC para procesar en sus ordenadores según sus propias preferencias e intereses. Los beneficios obtenidos por la venta de licencias han contribuido a perfeccionar el programa y dar cabida a un mayor número y variedad de proyectos, cada uno con su aplicación específica.
Actualmente es BOINC el mayor sistema de computación del mundo, duplicando casi en la práctica la capacidad del mayor ordenador centralizado del planeta, por lo que se ha convertido en una valiosísima herramienta para la Ciencia, con decenas de proyectos en vigor que dependen de la colaboración voluntaria de los usuarios de Internet.
Entre los proyectos que utilizan BOINC destacan los destinados al estudio del Cosmos o la Medicina. Un buen ejemplo de los primeros es Einstein@home, el cual trata de detectar las Ondas Gravitacionales predichas por la célebre Teoría de la Relatividad de Albert Einstein, las cuales son supuestamente emitidas por Agujeros negros y Púlsares supermasivos y cuya existencia aún no ha sido confirmada; los datos procesados provienen de varios Interferómetros gigantes ubicados en Estados Unidosy Alemania. Entre los estudios dedicados a la Medicina destaco “Malaria Control”, que pretende obtener el modelo estocástico del Virus para luchar contra la epidemia o el Proyecto “Superlink@Technion” que busca identificar los Genes causantes de enfermedades congénitas para su prevención.

Einstein@home, en busca de Ondas de gravedad.

Desde luego no faltan proyectos de características dispares, dedicados al estudio del clima, la resolución de paradojas matemáticas o el desarrollo de videojuegos o sistemas virtuales más eficaces, por lo que el voluntariado tiene una gran diversidad de estudios donde destinar su colaboración.

ClimatePrediction.net estudia el cambio climático.

Desde aquí me gustaría animal a todos los lectores a colaborar en la computación distribuida para uso científico; es muy sencillo, gratuito y carece de molestias, puesto que la plataforma apenas ocupa unos pocos Megabytes en su disco duro y tan solo hace uso de los recursos que usted no está aprovechando en cada instante; cualquier ordenador con acceso a la red es bueno, independientemente de su capacidad o el sistema operativo que utilice. Su contribución desinteresada supone un gran avance para la Ciencia, la Medicina u otros sectores de nuestra sociedad. Accede al Web de la plataforma BOINC a través del siguiente enlace, elige el proyecto que más te motive, intégrate si lo deseas en su comunidad y Foro de usuarios y colabora, nada tienes que perder y todos ganamos.

- Web Oficial de BOINC (Universidad de California, Berkeley).

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